07 febrero, 2019

Fósil de 52 millones de años contiene la clave de la evolución de las aves paseriformes

Foto del fósil descubierto
Credit: Copyright Lance Grande, Field Museum

La mayoría de las aves que vemos habitualmente, tales como gorriones, petirrojos, jilgueros, verdecillos, etc. tienen algo en común: todos pertenecen al grupo de los paseriformes, comúnmente llamadas aves de percha. Las aves paseriformes están conformadas por alrededor de 6.500 especies de las 10 mil especies vivas que hay presentes en nuestro planeta actualmente. Sin embargo, aunque ahora nos parezca un grupo tan exitoso, en su momento no eran para nada comunes y los científicos siguen investigando sobre el origen de este grupo. En una publicación reciente en la revista científica "Current Biology", se ha anunciado oficialmente el descubrimiento del fósil más antiguo de un ave paseriforme jamás encontrado, con una edad de 52 millones de años. 

Este descubrimiento supone el nuevo conocimiento de una de las especies de aves de percha más antigua que sepamos hasta el momento. Es un hallazgo fascinante porque, aunque actualmente los paseriformes conforman más de la mitad de las aves existentes en la actualidad, en el periodo geológico en que esta especie vivía, no eran para nada comunes los pájaros de este grupo taxonómico. Asimismo, se trata de un esqueleto completo con plumas aún unidas a él, hecho extremadamente raro de encontrar en fósiles de aves. 

En esta publicación del 7 de febrero del presente año se describen dos nuevos fósiles de aves, el primero descubierto en Alemania con una edad de 47 millones de años y el que nos acontece, encontrado en Wyoming, cuyo espécimen vivió a principios del Eoceno, y ha sido bautizado con el nombre científico de Eofringillirostrum boudreauxi. Esta especie es el ave más antigua conocida con un pico similar a los fringílidos actuales. Este legado se refleja en su nombre: Eofringilllirostrum significa "pico de pinzón del amanecer". Mientras que, boudreauxi es un guiño a Terry y Gail Boudreaux, científicos trabajadores desde hace mucho tiempo del Field Museum. 

El pico que muestra este nuevo fósil descubierto está siendo la clave para entender la dieta que probablemente tenía esta especie. Su morfología es particularmente adecuada para el consumo de semillas pequeñas y duras, como así lo afirma el autor principal de la publicación, Daniel Ksepka, conservador del Museo Bruce en Connecticut, EE.UU. 

Actualmente, cualquier persona que tenga un comedero para pájaros en su jardín, sabe de sobra cuántas especies de aves les encanta comer semillas, pero este tipo de dieta realmente es un fenómeno biológico bastante reciente. Las primeras aves probablemente comieron insectos y peces, algunas incluso pudieron alimentarse de lagartijas. Hasta este descubrimiento, la ciencia no sabía gran cosa sobre la ecología de los primeros paseriformes. 

Conectando este fósil con el encontrado en Alemania antes mencionado, y el cual también presenta características morfológicas similares a los paseriformes actuales, se intuye que este tipo de aves estaba muy extendido durante el Eoceno, debido a la gran distancia entre los dos yacimientos. Mientras, la escasez de registros fósiles puede sugerir un número bajo de individuos, según menciona Ksepka. 

Si bien las aves paseriformes eran raras hace 52 millones de años, desde un punto de vista científico, tuvimos la suerte de que E. boudreauxi  vivió y murió cerca del Fossil Lake, en Oregón, un sitio famoso por las condiciones perfectas de fosilización. Fossil Lake es una imagen realmente gráfica de una comunidad entera encerrada en piedra: tiene de todo, desde peces y cocodrilos hasta insectos, polen, reptiles, aves y mamíferos primitivos. 

Aún queda mucho por descubrir en este rincón del planeta tan particular. Esperamos que sigan encontrando muchas más sorpresas que nos iluminen en el entendimiento de la evolución de nuestras amadas aves. 



Fuentes consultadas para la redacción de esta entrada:








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